Cheese!

Perseverance heeft een fraaie foto gemaakt waar zowel de trotse rover zelf, als de Marshelikopter op pronkt. De epische selfie is hieronder te bewonderen. Het plaatje markeert een gewichtig moment. Want het duurt niet lang meer voordat Marshelikopter Ingenuity het luchtruim zal kiezen.

Selfie van Perseverance en Ingenuity. Afbeelding: NASA/JPL-Caltech/MSSS

De foto is twee dagen geleden gemaakt met behulp van camera WATSON (Wide Angle Topographic Sensor for Operations and eNgineering) aan het uiteinde van de robotarm van de rover. Perseverance vereeuwigde zichzelf met de helikopter op de 46e dag van de missie. Hoewel het beeld misschien iets vertekent, bevindt de rover zich op een afstand van ongeveer vier meter van Ingenuity, die sinds afgelopen weekend volledig zelfstandig door het leven gaat. Tot voor kort bevond de Marshelikopter zich namelijk nog veilig en wel in de ‘buik’ van het robotwagentje. Maar een paar dagen geleden koppelde de helikopter zich los en viel – van een hoogte van zo’n 10 centimeter – op de rode planeet.


Hoe maakt Perseverance een selfie?
Je vraagt je misschien af hoe Perseverance het voor elkaar krijgt om een selfie te maken. Want op de foto zie je de robotarm niet terug. Dat we die arm op de foto niet zien, is goed te verklaren. De selfie is welbeschouwd een mozaïek bestaande uit 62 afzonderlijke foto’s. Enkele van deze foto’s zijn gemaakt op het moment dat Perseverance naar de helikopter keek, terwijl andere zijn vervaardigd terwijl de rover zich naar de WATSON-camera had gewend. Vervolgens is gekozen om (delen van) foto’s te gebruiken waar de robotarm niet op staat.

Gewichtig moment
Zoals gezegd is de selfie niet alleen een leuk kiekje. Het markeert namelijk ook een gewichtig moment. Binnenkort zal Ingenuity namelijk proberen een stukje te vliegen. Zodra het team er klaar voor is, zal Perseverance de laatste vluchtinstructies van het controleteam aan de Marshelikopter doorgeven. En dan is het zo ver!

Weer
Wanneer Ingenuity zal opstijgen? Dat is nog niet helemaal bekend. Dat komt omdat dit van verschillende factoren afhangt. Zo willen de onderzoekers bijvoorbeeld een goed beeld krijgen van het weer, zodat de helikopter alleen onder perfecte weersomstandigheden het luchtruim zal kiezen. Hierbij vertrouwt het team op verzamelde gegevens van het MEDA-instrument aan boord van Perseverance, dat onder andere de snelheid en de richting van de wind meet. Als alles vervolgens in kaart is gebracht, zullen de onderzoekers een datum prikken. NASA heeft al eerder voorzichtig laten doorschemeren dat de veelbelovende testvlucht – als de omstandigheden op Mars het toelaten – rond 11 april zal plaatsvinden.


Hoewel Perseverance de enige toeschouwer ter plaatse is, zullen ook wij hier op aarde mee kunnen genieten. Niet alleen stuurt Perseverance namelijk na de vlucht de eerste set technische gegevens door, er zal ook beeldmateriaal beschikbaar komen vervaardigd door de navigatiecamera’s waar de rover mee uitgerust is. Ingenuity is zelf ook uitgerust met een camera en zal ons hopelijk ook binnen enkele weken trakteren op een paar fraaie vanuit de lucht gemaakte beelden. Aan de hand van deze gegevens verwacht het team te kunnen bepalen of de eerste poging om op Mars te vliegen een succes was en of er mogelijk nóg een rondje in het vat zit.