vangen

NASA is voornemens om op korte termijn een planetoïde te vangen en dichter naar de aarde toe te trekken, zodat mensen deze gemakkelijk kunnen bestuderen. En die missie wordt steeds concreter. Zo maakt NASA vandaag bekend het aantal planetoïden dat wellicht gevangen en bestudeerd gaat worden, voor dit moment terug te hebben gebracht tot drie exemplaren.

En dat was nog best een lastige klus. Er zijn meer dan 10.000 aardscheerders – ruimtestenen nabij de aarde – bekend. En dat aantal stijgt jaarlijks met zo’n 1000 nieuwe exemplaren. Eén van die duizenden planetoïden wil NASA gaan opzoeken, vangen en in een baan om de maan plaatsen en vervolgens bezoeken. De ruimtevaartorganisatie hoopt zo onder meer meer te weten te komen over de totstandkoming van ons zonnestelsel.

De eisen
Maar welke planetoïde is nu geschikt? Een planetoïde is pas geschikt voor deze missie als deze aan een aantal criteria voldoet:
– de planetoïde moet een rondje rond de zon draaien in een baan die vergelijkbaar is met de baan van de aarde;
– de planetoïde moet tussen de zeven en tien meter groot zijn;
– de planetoïde moet niet te snel draaien (minder dan twee omwentelingen per minuut);
– de planetoïde moet aan het begin van de jaren twintig van deze eeuw bij de aarde in de buurt komen.

Drie exemplaren
Al die criteria in ogenschouw nemend, zijn er veertien planetoïden die hoogstwaarschijnlijk aan de eisen voldoen. Alleen weten we van de meesten niet precies hoe groot ze zijn en daarmee vervallen deze kandidaten al. Van twee van deze planetoïden kunnen we de grootte echter binnen een jaar nog vaststellen. Van de derde planetoïde zou dat in 2016 moeten lukken. Het betekent dat er nu dus drie concrete kandidaten zijn voor de missie. Dat melden NASA-wetenschappers tijdens een conferentie van het American Institute of Aeronautics and Astronautics.

WIST U DAT…

…wetenschappers eerder al stelden dat er twaalf planetoïden zijn die geschikt zijn om te vangen en bezoeken?

Nog meer
Het is overigens nog niet bewezen dat de planetoïde die NASA gaat bezoeken zich onder deze planetoïden bevindt. Naar schatting worden er elk jaar twee tot drie planetoïden ontdekt die geschikt zijn voor een bezoekje. En door actiever te gaan zoeken, zouden er in de komende jaren minstens vijf kandidaten per jaar moeten worden ontdekt. Het is de bedoeling dat zodra deze planetoïden ontdekt zijn, direct de grootte bepaald wordt, zodat gekeken kan worden of dit ook echt geschikte kandidaten zijn. Hoewel het aantal geschikte kandidaten dus nog kan groeien, zal dat geen explosieve groei zijn. NASA zal binnen enkele jaren tijd een doelwit moeten kiezen. Het is namelijk de bedoeling dat de planetoïde ergens rond 2023 al gevangen wordt.

En daarmee is de missie weer een stukje concreter geworden. Mag het nog wel ietsje concreter? Bekijk dan ook eens de animaties die NASA onlangs vrijgaf en die laten zien hoe het vangen, richting de aarde trekken en bezoeken van een planetoïde er precies uit zou moeten zien.