In plaats van te handelen wanneer het al te laat is, willen onderzoekers nu preventieve maatregelingen nemen.

Bosbranden zijn aan de orde van de dag. Nog niet zo lang geleden stond bijvoorbeeld de Amazone in lichterlaaie en ook het arctisch gebied kon er afgelopen zomer niet aan ontkomen. Onderzoekers verwachten dat in een droger en warmer klimaat natuurbranden vaker op het toneel zullen verschijnen. En dus is het tijd voor een nieuwe aanpak. “We willen brandbestrijding veel proactiever maken in plaats van reactief,” aldus onderzoeker Eric Appel.

Blussen
Als er ergens brand uitbreekt, haasten brandweerlieden zich naar het aangedane gebied om het vuur zo snel mogelijk te blussen. Vaak zijn ze echter te laat. De vlammen hebben al verwoed om zich heen geslagen, waarbij soms al kilometers bos verloren is gegaan. Ook komen er in de vuurzee geregeld mensen om. Hoewel er al wel enkele brandvertragers bestaan, worden deze vaak door weer en wind weggespoeld. Dat moet toch anders kunnen, zo dachten onderzoekers van de universiteit van Stanford. En in een nieuwe studie gepubliceerd in het tijdschrift Proceedings van de National Academy of Sciences presenteren zij een preventieve methode die moet voorkomen dat in de eerste plaats een brand ontstaat.


Gel-achtige substantie
De onderzoekers ontwikkelden een op cellulose gebaseerde gel-achtige vloeistof. Deze substantie bestaat uit duurzame, milieuvriendelijke en brandvertragende ingrediënten die niet giftig zijn en bijvoorbeeld ook veelvuldig worden gebruikt in voedingsmiddelen, geneesmiddelen, cosmetica en landbouwproducten. De vloeistof kan gemakkelijk vanuit vliegtuigjes over bepaalde gebieden worden gespoten. En dit zou weleens een hele goede manier kunnen zijn om het aantal bosbranden dat jaarlijks optreedt terug te dringen. “We hebben op dit moment nog niets dat vergelijkbaar is,” zegt onderzoeker Alan Peters. “Het heeft de potentie om het aantal bosbranden zeker te verminderen.”

De onderzoekers voerden tests uit om de effectiviteit van hun nieuwe vloeistof te bepalen. Links: onbehandelde vegetatie, rechts: behandelde vegetatie. Afbeelding: Eric Appel

Preventief
De onderzoekers stellen voor om risicovolle en brandgevoelige gebieden bij voorbaat met de vloeistof te behandelen. De methode is volgens de onderzoekers eenvoudig en prima betaalbaar. Bovendien is de vloeistof beter bestand tegen wind, regen en andere weersinvloeden dan al bestaande brandvertragers. De vloeistof blijf goed op vegetatie zitten, waardoor behandelde gebieden maandenlang tegen branden beschermd blijven.

Om de effectiviteit van de nieuwe uitvinding te testen, probeerden de onderzoekers de vloeistof uit op twee soorten vegetatie die snel vlam vatten: gras en chamise (een veelvoorkomende struik in Californië). En ze kwamen tot een bevredigende conclusie. De gel-achtige substantie bood namelijk volledige bescherming, zelfs na een centimeter regen. Ter vergelijking: onder dezelfde omstandigheden doet een al bestaande brandvertrager nauwelijks tot niets. De volgende stap is om de vloeistof te testen op risicovolle bermen die jaarlijks de oorzaak zijn van tientallen bosbranden. “We hopen dat deze nieuwe vloeistof kan helpen om mensen en hun bestaan te beschermen,” besluit Appel.