philae1

ESA heeft sinds donderdag 9 juli niets meer vernomen van de Philae-lander. Het is nog onbekend wat er precies aan de hand is, al hebben wetenschappers wel een vermoeden.

Komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko bereikt binnenkort het perihelium, oftewel het punt in zijn baan die het dichtst bij de zon ligt. Dit merkt de Rosetta-ruimtesonde. Het Europese ruimtevaartuig vloog voor het weekend van 10 en 11 juli op een hoogte van 153 kilometer boven het oppervlak van de komeet, maar kreeg last van de piepkleine stofdeeltjes die de komeet uitstoot. Het ruimtevaartuig gebruikt de sterren om te navigeren. Als de sonde de stofdeeltjes als sterren identificeert, kan het ruimtevaartuig plotseling van baan veranderen, met misschien wel catastrofale gevolgen. Om de veiligheid van Rosetta te waarborgen hebben wetenschappers de baan verhoogd naar 170 tot 190 kilometer.

philaeDaarnaast blijft Philae stil. Deze komeetlander nam vorige maand weer contact op, maar het lukte wetenschappers niet om een stabiele verbinding te krijgen. Onderzoekers hopen dat Philae tot leven komt nu het perihelium nadert, aangezien er dan meer zonlicht op de panelen van de komeetlander valt, maar sinds 9 juli is er geen contact meer. Wat is er aan de hand?

Uit data van Philae blijkt dat er nog genoeg zonlicht (en dus energie) is om te communiceren. Dit is dus niet het probleem. Een mogelijke verklaring is dat Philae van positie is veranderd. Misschien is de komeetlander wel omgevallen door de uitstoot van gassen. In dat geval richt de antenne niet meer naar Rosetta en moet de ruimtesonde dus op zoek gaan naar de beste positie om contact te leggen met Philae.

De Europese ruimtevaartorganisatie geeft de moed niet op. De komende periode blijven de Europeanen zoeken naar een teken van leven. “Philae is functioneel, omdat de komeetlander ons gegevens zendt, alleen gebeurt dit op onregelmatige tijden”, vertelt projectmanager Stephan Ulamec.

Perihelium
Op 13 augustus is de afstand tussen komeet 67P en de zon het kleinst: 186 miljoen kilometer. Het is te hopen dat ESA er snel in slaagt om stabiel contact te krijgen met Philae, want na 13 augustus is de kans klein dat hij nog aan het werk gaat. Dan ontvangt de lander dagelijks minder zonlicht.