Deze stofstorm welde in april van dit jaar nabij de noordpool op.

De foto is gemaakt door ESA’s Mars Express en laat maar weer eens zien dat het nooit saai is op de rode planeet.

Opportunity
Marsrover Opportunity kan daarover meepraten; de rover bevindt zich al weken in een winterslaap, omdat een stofstorm het de rover onmogelijk maakt om zonne-energie op te wekken en er dus zuinig met de acculadingen moet worden omgesprongen. Die gewraakte stofstorm – die inmiddels vrijwel het hele oppervlak van Mars beslaat – ontstond eind mei, iets ten zuidwesten van de stofstorm die je op de foto van ESA ziet.

Zomer
Op de foto van ESA zien we een zogenoemde ‘lokale, kleinschalige stofstorm’. Dergelijke stofstormen ontstaan – met name tijdens de zomer op Mars – regelmatig. Gedurende de zomer is de afstand tussen Mars en de zon kleiner, waardoor deze meer zonlicht opvangt en er op het oppervlak grotere temperatuurverschillen ontstaan. Hierdoor kan ook de lucht op Mars in beweging komen en stofdeeltjes van het oppervlak tillen en meevoeren.

Afbeelding: ESA / DLR / FU Berlin.

Zwak
De stofstormen die zo kunnen ontstaan, zijn vaak veel zwakker dan orkanen op aarde. Dat komt doordat Mars een veel dunnere atmosfeer heeft (waardoor de luchtdruk veel beperkter is) en de stormen veel minder snelheid hebben dan op aarde. Tegelijkertijd kunnen de stofstormen echter wel veel langer standhouden op Mars dan op aarde.

Onderzoek
Wetenschappers zijn dol op stofstormen en zeker op de vrij zeldzame exemplaren die vrijwel het hele oppervlak bedekken. Onderzoek naar deze stofstormen kan onthullen hoe ze precies ontstaan. En onderzoekers uiteindelijk mogelijk zelfs in staat stellen om het ontstaan van zulke stormen te voorspellen. Dat is met name handig wanneer er in de nabije toekomst mensen naar Mars gaan.

Als het gaat om het onderzoek naar stofstormen kunnen onderzoekers nu dus hun hart ophalen. Het is een maand geleden dat de stofstorm die in mei op Mars ontstond tot een wereldwijde stofstorm werd uitgeroepen. En nog altijd onttrekt deze storm vrijwel het gehele Martiaanse oppervlak aan het zicht. Onderzoekers monitoren de storm met behulp van vijf orbiters en één rover: de niet van zonne-energie afhankelijke Marsrover Curiosity.