Na een ongelukje met de stuwraketten raakte het ISS kort uit balans. NASA durft het dan ook nog niet aan om ruimtevaartuig Starliner te lanceren.

Vandaag had het moeten gebeuren: de lancering van Boeings Starliner. Na de ‘mislukte’ vorige testvlucht, zou het ruimtevaartuig zich in de herkansing moeten bewijzen. De testvlucht is echter nu onverhoopt uitgesteld. En wel door een ongelukje met de Russische Nauka-module bij het ISS.

Nauka-module
De Multipurpose Laboratory Module (MLM), ook wel Nauka genoemd (het Russische woord voor wetenschap) werd onlangs toegevoegd aan het internationaal ruimtestation. De MLM is gekoppeld aan de Zarja-module en zal gebruikt worden voor experimenten, vrachtopslag en het koppelen van andere ruimtevaartuigen. De MLM zal de primaire onderzoeksmodule zijn voor de Russen, die gefinancierd is door het Russische ruimte-agentschap Roskosmos.

Illustratie van het ISS met de gekoppelde modules en ruimtevaartuigen. Afbeelding: NASA

Tijdens het koppelen van de Russische module aan het ISS ging er onverhoopt iets mis. Na het aanmeren van de module werden de stuwraketten onopzettelijk en onverwacht ontbrand. Hierdoor gaf de Russische module het ISS onbedoeld een duw, waardoor deze uit balans raakte. Ondertussen is de module succesvol gekoppeld. Ook is de positie van het ISS weer onder controle en de beweging van het ruimtestation stabiel. “De bemanning is nooit in gevaar geweest,” aldus NASA.

Starliner
Wel heeft het incident gevolgen voor de geplande lancering van Boeings Starliner. Dit (onbemande) ruimtevaartuig zou vandaag het luchtruim kiezen en tijdens zijn tweede testvlucht op het ISS afstevenen. De bedoeling was dat Starliner zich aan het ruimtestation zou vastkoppelen en ongeveer een week later zou terugkeren om te landen in het westen van de Verenigde Staten. Deze testvlucht is een herkansing van een vorige, toen er kort na de lancering plotseling iets misging; de ruimtecapsule slaagde er niet in de gewenste baan te bereiken en keerde – zonder het ISS te hebben bezocht – terug naar de aarde.

Meer over de herkansing van Starliner
Na de ‘mislukte’ testvlucht was er even onduidelijk of deze vlucht – waarbij het vaartuig uiteindelijk wel veilig terugkeerde op aarde – zal leiden tot uitstel van de eerste bemande vlucht van de Starliner. NASA hoopte de Starliner aanvankelijk ergens in het eerste kwartaal van 2020 in te zetten om astronauten naar het ISS te brengen. Uiteindelijk kozen NASA en Boeing ervoor om de onbemande testvlucht eerst te herkansen alvorens astronauten naar het ISS te sturen. “We hebben ervoor gekozen om onze testvlucht opnieuw uit te voeren om de kwaliteit van Starliner te demonstreren,” zo liet Boeing halverwege 2020 weten. “Met een tweede onbemande vlucht kunnen we alle doelstellingen van de testvlucht voltooien en de prestaties van Starliner evalueren.”

Hoewel het ISS voor zover bekend geen schade heeft opgelopen en alles naar behoren werkt, durft NASA het toch niet aan om Starliner te lanceren. En dus wordt de testvlucht uitgesteld. “Hierdoor geven we het Space Station-team de tijd om door te gaan met het werk aan de net gearriveerde Nauka-module,” zo schrijven ze. “Op die manier kunnen we ervoor zorgen dat het station helemaal klaar is voor de komst van Starliner.”

Het is niet voor het eerst dat de testvlucht van Starliner wordt vertraagd. Zo liep de hele missie door verschillende factoren al vertraging op. Maar van uitstel komt zeker geen afstel. Bovendien is de nieuwe lanceerdatum al geprikt: dinsdag 3 augustus volgt de herkansing van de herkansing.