Morgen landt Schiaparelli op Mars en wat voor foto’s kunnen we dan de dag erna verwachten? Wetenschappers maken er geen geheim van.

Eergisteren maakte Schiaparelli zich los van zijn reisgenoot: de Trace Gas Orbiter en sindsdien is de lander op eigen houtje onderweg naar zijn eindbestemming: het oppervlak van de rode planeet. De lander zal – als alles volgens plan gaat – op 19 oktober om 16.42 uur (Nederlandse tijd) voet op Mars zetten. Aan dat moment gaat een iets minder dan zes minuten durende afdaling vooraf. En tijdens die afdaling zal Schiaparelli vijftien foto’s maken van het Marsoppervlak.

Simulatie
Wat gaan we op die foto’s zien? De initiatiefnemers van de missie – de Europese en Russische ruimtevaartorganisaties – houden duidelijk niet van verrassingen, want ze hebben zelfs het uitzicht dat de camera van Schiaparelli tijdens de afdaling heeft, gesimuleerd en kunnen ons dus nu al laten zien wat voor foto’s we binnenkort van de lander mogen verwachten.

De vijftien foto's die we mogen verwachten. Klik voor een vergroting. Afbeelding: ESA / ATG (ruimtesonde) / simulaties gebaseerd op NASA MRO / CTX (NASA / JPL / MRO) / achtergrond met daarop het ovaalvormige landingsgebied: Mars Odyssey / ESA (simulatie).

De vijftien foto’s die we mogen verwachten. Klik voor een vergroting. Afbeelding: ESA / ATG (ruimtesonde) / simulaties gebaseerd op NASA MRO / CTX (NASA / JPL / MRO) / achtergrond met daarop het ovaalvormige landingsgebied: Mars Odyssey / ESA (simulatie).

Positie en landingsplek
De lander zal op zo’n drie kilometer boven het oppervlak beginnen met het maken van de foto’s. Tussen elke foto zit ongeveer 1,5 seconde. Dat betekent dat de laatste foto op ongeveer anderhalve kilometer boven het oppervlak wordt gemaakt. Het is de bedoeling dat de camera een vrij groot deel van het landingsgebied in kaart brengt. Gehoopt wordt dat de camera bepaalde kenmerken fotografeert die de ruimtevaartorganisaties helpen om de exacte landingsplek, maar ook de hoogte en positie tijdens de afdaling van de lander vast te stellen.

Echte foto’s
De foto’s die Schiaparelli maakt, worden opgeslagen in het geheugen van de lander en vervolgens verstuurd naar de Mars Reconnaissance Orbiter die ze weer doorzet naar de aarde. Naar verwachting kunnen wij de echte foto’s dan op 20 oktober bewonderen. Of die foto’s er net zo uit zullen zien als de gesimuleerde plaatjes zal nog moeten blijken. Dat is onder meer afhankelijk van de omstandigheden in de Martiaanse atmosfeer en de snelheid waarmee Schiaparelli afdaalt.

Na de landing op Mars zal Schiaparelli naar verwachting slechts enkele dagen actief zijn. Het belangrijkste doel van de lander is namelijk laten zien dat de Russen en Europeanen in staat zijn om een sonde heelhuids op Mars te laten landen. Na de demonstratiemissie is het tijd voor het echte werk: een rover naar Mars sturen. En dat moet dan in 2020 gaan gebeuren. De Trace Gas Orbiter die samen met Schiaparelli naar Mars reisde, zal wel langere tijd actief blijven en onder meer onderzoek doen naar het methaan in de atmosfeer van Mars.