Opnieuw slaat een hittegolf toe in de Verenigde Staten. Het leidt tot bizarre temperaturen in wat gedurende de zomer toch al bekend staat als één van de warmste gebieden op aarde: Death Valley.

Volgens de National Weather Service werd er gisteren in Death Valley een temperatuur van 130 Fahrenheit gemeten. Dat komt overeen met zo’n 54,4 graden Celsius.

Hittegolf
De hoge temperatuur is gemeten tijdens een nog altijd voortdurende hittegolf die momenteel het westen van de Verenigde Staten teistert. Verwacht wordt dat de hittegolf ervoor gaat zorgen dat bijvoorbeeld in Californië – waar ook Death Valley te vinden is – verschillende hitterecords sneuvelen.

Geen record
In Death Valley lijkt het zover echter niet te komen. De temperatuur die daar gisteren werd gemeten is nog altijd meer dan 2 graden Celsius lager dan het officiële hitterecord. Dat werd in juli 1913 gevestigd; toen werd in het woestijndal een temperatuur van 56,7 graden Celsius gemeten.

Niet onomstreden
Dat hitterecord – dat tevens te boek staat als de hoogste temperatuur die ooit op het aardoppervlak is geobserveerd – is echter niet onomstreden. Zo twijfelen sommige weerhistorici of dergelijke oude metingen wel accuraat zijn.

Niet de warmste plek op aarde
Daarnaast bleek uit recent onderzoek dat Death Valley de titel ‘warmste plek op aarde’ eigenlijk niet verdient. De recordbrekend hoge temperaturen die in 1913 zijn genoteerd zijn namelijk atmosferische temperaturen. Oftewel: de temperatuur van de lucht. Kijken we echt naar de temperatuur van het landoppervlak dan komt Death Valley zelfs met een temperatuur van 56,7 graden Celsius niet eens in de buurt van de temperaturen die in de warmste gebieden op aarde gemeten worden. In die gebieden – woestijngebieden in Mexico en Iran – zijn namelijk landtemperaturen gemeten van wel 80,8 graden Celsius!

Maar even afgezien van (het gesteggel over) de records blijft het natuurlijk wel heel bijzonder dat er dit weekend in Death Valley een temperatuur van 54,4 graden Celsius is gemeten. Of we daar over een paar decennia nog zo over denken, is overigens twijfelachtig. Door klimaatverandering komen extreme temperaturen steeds vaker voor. Ook worden hitterecords tegenwoordig veel vaker gebroken dan in het verleden. Dat komt doordat hittegolven steeds vaker voorkomen en ook intenser worden.