Onderzoekers hebben op videobeelden die onder water, op de plaats waar Earharts vliegtuig vermoedelijk verdween, onderdelen van een vliegtuig ontdekt. De onderdelen doen denken aan Lockheed Electra: het vliegtuig waarmee Earhart verdween.

Earhart probeerde in 1937 samen met haar navigator Fred Noonan een record neer te zetten. In haar vliegtuigje Lockheed Electra wil ze een reis om de wereld maken. Vol goede moed vertrekken de twee. Maar ze zetten het record nooit neer: op 2 juli 1937 verdwijnen Earhart, Noonan en hun vliegtuigje. Een grootscheepse zoekactie levert niets op en de verdwijning wordt één van de grootste mysteries van de 20e eeuw.

Gevonden?
Wat is er precies gebeurd? Er zijn meerdere opties. Of Earhart en Noonan zijn in zee gestort. Of ze hebben een noodlanding kunnen maken op een eilandje en zijn daar vervolgens (aan hun verwondingen of een gebrek aan water of voedsel) overleden. Het mysterie duurt voort en Earhart wordt enkele jaren na haar verdwijning doodverklaard. Maar tot op de dag van vandaag weigeren mensen zich bij het bestaan van dat mysterie neer te leggen. Zo zoekt de organisatie TIGHAR (The International Group for Historic Aircraft Recovery) nog steeds naar het vliegtuig en eventueel de resten van Earhart en Noonan. Begin juli begonnen ze op basis van nieuwe bewijzen een nieuwe zoektocht en het lijkt erop dat ze dit keer succes hebben gehad: TIGHAR meldt dat het vliegtuig van Earhart vermoedelijk gevonden is.

Crème

Nabij het rif waar nu het vliegtuig van Earhart teruggevonden lijkt te zijn, werden eerder al andere interessante vondsten gedaan. Op het land troffen onderzoekers bijvoorbeeld stukken van een potje aan waar ooit crème tegen sproeten in had gezeten. De kans is groot dat de crème (van Amerikaanse makelij) aan Earhart toebehoorde: ze had sproeten en haatte ze. Verderop werden er botten van schildpadden ontdekt en bij de botten lag een stukje van het potje crème. Mogelijk gebruikte Earhart de scherven als gereedschappen om voedsel te snijden.

Radiosignalen
De onderzoekers bestudeerden de beelden die met behulp van een camera onder water zijn gemaakt. De beelden zijn geschoten op de hellingen van een rif voor de westkust van het eilandje Nikumaroro. Uit recent onderzoek was gebleken dat de kans dat Earhart op de randen van dit rif was geland, bijzonder groot was. Earhart bleek na haar landing nog radiosignalen te hebben uitgezonden en dat kan alleen zijn gebeurd wanneer haar vliegtuig zich boven water bevond. Toch is haar vliegtuig nooit op een eilandje teruggevonden. TIGHAR speculeerde dan ook dat Earhart waarschijnlijk op het rif – dat zo af en toe onder water komt te staan – was geland. Die speculaties worden onderschreven door het feit dat Earhart alleen radiosignalen verzond in de periode dat de waterstand op het rif laag genoeg was om de zender te bedienen. TIGHAR stelde dat Earhart op het rif landde en dat het vliegtuig waarschijnlijk later door het water meegesleurd is en onder water verdween. Dat verklaart waarom op foto’s die drie maanden na de verdwijning van Earhart werden gemaakt, een soort landingsgestel dat doet denken aan het landingsgestel van Lockheed Electra, te zien is. Op dat moment was het vliegtuig nog niet helemaal onder water verdwenen.

Landingsgestel
In het water voor de kust van Nikumaroro zijn nu dus onderdelen aangetroffen die aan het vliegtuig van Earhart toe lijken te behoren. Waaronder een landingsgestel dat sterk lijkt op het landingsgestel dat op de foto die kort na de verdwijning van Earhart werd gemaakt, te zien is.

Nader onderzoek moet aantonen of het echt het vliegtuig van Earhart is. Als dat het geval is, is de kans groot dat TIGHAR gaat proberen het vliegtuig boven water te halen. Maar zelfs als dat allemaal lukt, is nog steeds niet duidelijk welk lot Earhart beschoren was. Heeft ze nog een tijdje op het eiland geleefd? Of is ze niet lang na de landing overleden?