We zijn op de maan geweest, zetten rovers op Mars, sturen sondes naar Jupiter. En nu is het tijd voor een nieuwe uitdaging, vinden wetenschappers. Tijd om te gaan varen op de zeeën van Saturnus’ maantje Titan! En dat is niet vergezocht, maar absoluut haalbaar.

Dat is de boodschap die wetenschappers gisteren tijdens het European Planetary Science Congress verkondigden, in een notendop. Helemaal nieuw is het idee overigens niet. Nog niet zo heel lang geleden overwoog NASA nog serieus om een boot naar Titan te sturen. Maar die missie ging uiteindelijk niet door. NASA besloot namelijk in plaats van een bootje naar Titan een ruimtesonde naar Mars te sturen.

TALISE
Zonde, zo vinden wetenschappers van de TALISE-projectgroep (TALISE staat voor Titan Lake In-situ Sampling Propelled Explorer). En dus zijn ze voornemens om toch een boot naar Titan te gaan sturen. Een ruimtesonde zou de boot nabij de noordpool van Titan moeten laten landen, op het grootste meer dat het maantje rijk is. Vervolgens vaart de boot naar de kust en doet deze onderweg onderzoek. De missie op Titan zou een half jaar tot een jaar in beslag nemen.

Er zijn verschillende mogelijkheden voor de aandrijving van de boot. Afbeelding: TALISE: Titan Lake In-situ Sampling Propelled Explorer / EPSC Abstracts – Vol. 7 EPSC2012-64 2012.

Peddelen
De boot zou zich voort kunnen bewegen met behulp van schroeven of wielen of peddels. “De grootste innovatie van TALISE is het aandrijvingssysteem,” vertelt onderzoeker Igone Urdampilleta. “Dit stelt de sonde in staat om zich gecontroleerd van de landingsplaats in het meer naar de dichtstbijzijnde kust te begeven.” Onderweg kan de sonde allerlei monsters verzamelen.

WIST U DAT…

de winter nadert op de zuidpool van Titan?

Bijzonder Titan
Dat wetenschappers staan te trappelen om Titan te bestuderen, is niet zo gek. Titan is namelijk mede doordat deze relatief sterk op de aarde lijkt, razend interessant. Zo heeft de maan een dikke atmosfeer, zeeën, meren en rivieren en een diameter die tussen de diameter van de aarde (12.756 kilometer) en de diameter van Mercurius (4878 kilometer) in zit. Eigenlijk lijkt de grootste maan van Saturnus in veel opzichten dan ook meer op een planeet dan op een maan. Bovendien kan de maan ons misschien meer vertellen over het ontstaan van leven op aarde. Want Titan mag dan te koud zijn voor leven: de omgeving van Titan bevat wel heel wat bouwblokken voor leven.

Of de missie uiteindelijk doorgang gaat vinden, is nog twijfelachtig. Het onderzoek staat nog in de kinderschoenen. De onderzoekers gaan nu kijken hoe haalbaar de missie is en hoe de sonde er precies uit zou moeten gaan zien.