Eerder dit jaar kwamen we erachter dat Lucy stierf na een val uit een boom. Dankzij nieuw onderzoek weten we nu dat Lucy regelmatig van tak naar tak slingerde.

Wetenschappers van de staatsuniversiteit van Arizona hebben het 3,18 miljoen jaar oude skelet van Lucy, een Australopithecus afarensis, geanalyseerd en beweren in het wetenschappelijke vakblad PLOS ONE dat Lucy sterke armen had. De bouw komt overeen met die van de armen van hedendaagse chimpansees. Waarschijnlijk kon Lucy zichzelf aan haar armen optrekken om makkelijker in een boom te klimmen.

Lucy’s soort liep lang op aarde rond

In 1974 ontdekten onderzoekers voor het eerst resten van A. afarensis, maar inmiddels zijn er resten van meer dan driehonderd verschillende individuen teruggevonden. Hun leeftijden lopen sterk uiteen: sommige resten zijn 3.85 miljoen jaar oud, anderen 2.95 miljoen jaar. Het wijst erop dat de soort zeker 900.000 jaar op aarde rondliep. Dat is vier keer zo lang als onze eigen soort tot op heden het hoofd boven water weet te houden. Lees meer feiten over Lucy.

“De eerste hominiden – zoals Lucy – konden op twee benen lopen en ook nog eens in bomen klimmen,”, zegt paleoantropoloog John Kappelman. “Dat lijkt uniek, maar Lucy wist toentertijd niet dat ze speciaal was.” De eerste hominiden klommen in bomen om te slapen, zodat ze niet door roofdieren werden aangevallen. Waarschijnlijk spendeerde Lucy dus meer dan eenderde van haar leven in een boom.

Dit komt niet als een complete verrassing, aangezien onderzoekers in 2012 al meldden dat Lucy waarschijnlijk in bomen klom. Toch is het lastig om dit vast te stellen, omdat we Lucy niet in levende lijve kunnen observeren. Erfde Lucy lange armen van een voorouder en gebruikte ze die nauwelijks? Of waren haar armen toch vrij sterk en kon zij ze actief gebruiken? Deze vragen kunnen pas beantwoord worden na een grondige analyse van Lucy’s botten. En dat is nu gebeurd.

Zo zag Lucy er waarschijnlijk uit.

Zo zag Lucy er waarschijnlijk uit.

Krachtige scanner
Het vrijwel complete skelet van Lucy werd door de Amerikaanse onderzoekers gescand, waardoor al haar botten nu gedigitaliseerd zijn. In totaal zijn er meer dan 35.000 CT-afbeeldingen beschikbaar voor toekomstig onderzoek. “We houden van Lucy, maar ze is een steen”, zegt professor Richard Ketcham. “Een normale CT-scan is niet krachtig genoeg om de interne structuur van het versteende skelet van Lucy in kaart te brengen.” Daarom gebruikten de onderzoekers een krachtige röntgenscanner (High-Resolution X-ray Computed Tomography Facility).

Mogelijk rechtshandig
Dankzij het onderzoek weten we nu dat Lucy stierf na een val uit de boom, maar ook dat zij een fanatieke bomenklimmer was. Er zijn tevens bewijzen gevonden dat Lucy rechtshandig was. Deze voorouder blijft in ieder geval de gemoederen bezighouden en we zijn dan ook benieuwd wat er nog meer wordt ontdekt dankzij de scans.