De missie waar de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie al meer dan tien jaar van droomt, lijkt er te komen! In de budgetten voor 2016 is flink wat geld vrijgemaakt voor onderzoek naar een missie naar Europa!

Vorig jaar maakte NASA al een klein beetje geld vrij voor onderzoek naar een missie naar Europa. Maar dat was te weinig om de missie echt te gaan plannen. Dit jaar doet NASA het beter. In de budgetten voor 2016 is flink wat geld vrijgemaakt voor een missie naar Jupiters maan en spreekt NASA expliciet de wens uit om naar Europa te vertrekken. “Voor het eerst maakt het budget de formulering en ontwikkeling van een missie naar Europa mogelijk,” zo schrijft NASA. Heel concreet kan NASA het geld gebruiken om onder meer een beeld te krijgen van de tijd die nodig is om de missie voor te bereiden, de kosten en risico’s die aan de missie verbonden zijn in kaart te brengen en te achterhalen welke instrumenten zich aan boord van het ruimtevaartuig moeten bevinden.

Wens
Een missie naar Europa is een langgekoesterde wens van NASA. “Jupiters maan Europa is de beste plek om buitenaards leven te vinden,” zo schrijft NASA. Vermoed wordt dat zich onder de dikke ijskap een oceaan bevindt. In die oceaan is wellicht leven te vinden.

WIST JE DAT…

…ook ESA werkt aan een missie naar Europa?

Scheervluchten
Om dat leven op te sporen, wil NASA een ruimtevaartuig in een baan rond Jupiter – en dus niet rond Europa – plaatsen. Dat ruimtevaartuig moet vervolgens meerdere keren langs Europa scheren. Zo’n missie is niet alleen goedkoper dan een orbiter die rond Europa cirkelt; de risico’s zouden ook kleiner zijn.

Space Launch System
Naast de missie naar Europa heeft NASA in haar budgetten ook geld vrijgemaakt voor de ontwikkeling van Orion en het Space Launch System, het werk in het internationale ruimtestation, een bemande missie naar een planetoïde, een missie naar Mars en de James Webb Space Telescope.

In totaal is er iets meer dan achttien miljard dollar nodig om NASA op koers te houden. Of dat geld er uiteindelijk ook komt, zal nog moeten blijken. Het Amerikaanse Congres moet zich nog over de wensen van NASA buigen.