alien

Wetenschappers komen met een nieuwe methode om buitenaards leven op te sporen. Ze ontwikkelden een zeer gevoelig apparaatje dat in staat is om zelfs de kleinste bewegingen te detecteren. Gaan we ET dan zo vinden?

Er zijn heel veel verschillende manieren om buitenaards leven op te sporen. Zo kunnen we proberen om buitenaardse levensvormen te horen (zoals SETI). Maar hoewel we die aanpak al tientallen jaren gebruiken, heeft dat nog geen resultaten opgeleverd. Een andere – volgens sommige onderzoekers veelbelovende – methode is zoeken naar chemische stoffen die wijzen op de aanwezigheid van leven. Dank bijvoorbeeld aan methaan of zuurstof. Maar ook die methode heeft zijn beperkingen. We weten immers niet zeker of buitenaards leven ongeveer net zo in elkaar steekt als het leven zoals wij dat kennen en dus is ook onduidelijk of buitenaardse wezens wel dezelfde chemische stofjes produceren als de levensvormen op aarde doen.

Apparaatje
Maar hoe kunnen we buitenaards leven dan het beste opsporen? Zwitserse onderzoekers gooien het over een andere boeg. Ze pleiten ervoor om buitenaards leven op te sporen aan de hand van de bewegingen van dat buitenaards leven. Daartoe hebben ze een zeer gevoelig apparaatje ontwikkeld dat zelfs de kleinste bewegingen kan waarnemen. Experimenten op aarde hebben reeds aangetoond dat het apparaatje in staat is om onder meer bacteriën en zelfs kankercellen te detecteren.

Cantilever
Het apparaatje is uitgerust met een zogenoemde cantilever: een balkje dat slechts aan één kant verankerd is. Het gaat om een cantilever op nanoschaal. De onderzoekers plaatsen op het niet verankerde uiteinde van de cantilever een monster. Wanneer dat monster levende microben bevat, zal dat uiteinde gaan bewegen doordat de bacterie beweegt. Die bewegingen kunnen worden waargenomen als trillingen en zijn dan een teken van leven.

Waarom…
…hebben we eigenlijk nog geen buitenaards leven gevonden? Lees er hier alles over!

Test
De onderzoeker hebben het apparaatje al getest door bijvoorbeeld grond afkomstig van rond het onderzoeksinstituut op de cantilever te plaatsen. Elke keer waren ze in staat om bacteriën in die grond op basis van hun bewegingen te detecteren. En ook gist en cellen afkomstig van muizen en mensen konden ze detecteren. Ook stellen ze vast dat de bewegingen stoppen zodra cellen gedood worden.

Overal te gebruiken
“Het systeem heeft als voordeel dat er geen chemische stoffen bij komen kijken,” vertelt onderzoeker Giovanni Dietler. “Dat betekent dat het overal gebruik kan worden.” Bijvoorbeeld in de zoektocht naar buitenaards leven. Toekomstige rovers zouden bijvoorbeeld uitgerust kunnen worden met dit apparaatje. Aangezien het apparaatje afgaat op beweging en niet op de aanwezigheid van bepaalde stoffen zou het ook leven op kunnen sporen in bijvoorbeeld de methaanmeren van Titan.

Maar het apparaatje biedt meer mogelijkheden. Zo kan het ook gebruikt worden om medicijnen te testen. Onderzoekers kunnen dan bacteriën of kankercellen op het uiteinde van het balkje leggen en verschillende medicijnen op de cellen loslaten. Wanneer de beweging van het balkje stopt of afneemt, is dat een teken dat het medicijn werkt. “Dat is echt de volgende stap, maar we bellen ook zeker ESA en NASA om te zien of zij interesse hebben.”