Het is een behoorlijke uitdaging gebleken om de Marsraket heel te houden. Maar nu is het toch – op een klein brandje na – gelukt!

De afgelopen tijd werd het ene na het andere prototype van SpaceX’ Starship de lucht in geschoten. Maar helaas gingen deze korte testvluchten niet altijd van een leien dakje. Ondertussen krijgt SpaceX het trucje echter steeds beter onder de knie. Want het laatste gelanceerde prototype wist wél succesvol te landen. Hoera!

De vlucht
Starship-prototype SN15 steeg succesvol op vanaf het lanceerplatform in Cameron County en wist een hoogte van zo’n 10 kilometer te bereiken. Net als voorgaande keren was de raket uitgerust met drie raptor-motoren, die op elkaar volgend uit werden geschakeld nog voordat het voertuig het hoogste punt had behaald. Na enkele manoeuvres keerde het prototype weer terug naar de aarde. En toen kon het billenknijpen beginnen…

Landingen
Zoals de afgelopen keren wel is gebleken, moest SpaceX nog een beetje aan de landing werken. Prototype SN8 explodeerde bijvoorbeeld in december nog tijdens het landen. En ook tijdens de landing van SN9 – begin februari – ging het mis. De vlucht van SN10 verliep iets beter: het prototype wist heelhuids te landen maar explodeerde kort daarop alsnog. En ook net voor de landing van SN11 ging er iets niet volgens plan, waardoor het brokstukken regende.

Vijf keer is scheepsrecht
Maar vijf keer is scheepsrecht, zo blijkt. Want de laatste lancering van Starship ging – bijna – geheel volgens plan!

Starship SN15 (SpaceX heeft SN12, SN13 en SN14 overgeslagen) wist zich staande te houden en landde na een succesvolle testvlucht heelhuids weer op aarde. Zonder explosie. Wel breekt er kort na de landing onderaan de raket een klein brandje uit. Maar dat werd gelukkig snel gedoofd, zonder verdere gevolgen. “Felicitaties aan het hele SpaceX-team met de succesvolle vlucht en landing van SN15!” Zo laat SpaceX weten.


Bekijk in deze video de succesvolle testvlucht van SN15.

Naar de maan
De succesvolle vlucht is een belangrijke stap richting het uiteindelijke doel: bemande vluchten met Starship naar de maan. En snel ook. Het plan is dat een volledig operationele Starship in 2023 al het luchtruim kiest met aan boord de Japanse miljardair Yusaku Maezawa. Dat klinkt misschien behoorlijk ambitieus, maar SpaceX-baas Elon Musk is optimistisch gestemd. “Ik heb er vertrouwen in dat we Starship voor 2023 al heel veel keren in een baan om de aarde hebben gebracht en dat Starship in 2023 veilig genoeg is om mensen te vervoeren,” zo zei hij al eerder.

Daarna liggen er nog grotere plannen in het verschiet. Want Starship moet ook in de toekomst mensen naar Mars vervoeren. Starship belooft ’s werelds krachtigste raket te worden en moet uiteindelijk in staat zijn om maar liefst honderd mensen tegelijkertijd op langdurige, interplanetaire vluchten mee te nemen. “Starship biedt een betaalbare manier om vracht en mensen te vervoeren; essentieel voor het bouwen van maanbasissen en Mars-steden,” zo stelt SpaceX. En hoewel er nog veel werk verzet moet worden, brengt elke testvlucht het ruimtevaartbedrijf een stapje dichterbij die intrigerende rode planeet.