Het is ‘s werelds eerst ruimtevlucht waarbij de bemanning volledig uit toeristen bestaat.

SpaceX beschikt ondertussen over alle nodige papieren om namens NASA routinematig tussen de aarde en het ISS te pendelen om daar astronauten af te zetten en op te halen. Maar de ambities van het Amerikaanse ruimtebedrijf reiken verder dan dat. Nog dit jaar wil SpaceX namelijk vier ruimtetoeristen in een baan om de aarde brengen. En daarmee ontsluit SpaceX officieel het heelal voor de gewone burger.

Inspiration4
De verwachting is dat de veelbelovende Inspiration4-missie – ’s werelds eerste, volledig commerciële missie naar de baan om de aarde – in het vierde kwartaal van 2021 gelanceerd zal worden. Vier ruimtetoeristen zullen aan boord van de Crew Dragon, voortgestuwd door een Falcon 9-raket, vanaf het bekende Kennedy Space Center in Florida het luchtruim kiezen. Wie de gelukkigen zijn? De eerste stoel is in ieder geval bestemd voor oprichter en CEO van Shift4 Payments Jared Isaacman. Welke drie ruimtetoeristen met hem meegaan, zal ergens in de komende weken bekend worden gemaakt.

Meer over de Crew Dragon
De Crew Dragon is een ruimtevaartuig dat geschikt is voor personenvervoer. In totaal kunnen er tot zeven passagiers veilig in het vaartuig vervoerd worden. Door deze toepassing is de capsule ietsje langer en wat zwaarder dan zijn voorganger – de Dragon – waarmee SpaceX al enkele jaren vracht naar het ISS brengt. Eén van de belangrijkste nieuwe onderdelen op de Crew Dragon is de toevoeging van acht SuperDraco-motoren. Hierdoor kan het vaartuig ontsnappen aan een – onwaarschijnlijke – noodsituatie op het lanceerplatform of tijdens het opstijgen. Crew Dragon is uitgerust met een een volautomatisch aanmeersysteem voor het ISS, waarmee het zichzelf aan één van de International Docking Adapters (IDA 2 of IDA 3) kan koppelen.

Een tripje naar het heelal maken is nog niet zo eenvoudig. En daarom zal de bemanning van Inspiration4 eerst door SpaceX een heuse astronautentraining krijgen. Tijdens dit trainingsprogramma zullen de ruimtetoeristen leren hoe ze de Crew Dragon moeten besturen, hoe ze om moeten gaan met de gewichtloosheid in de ruimte en zullen ze enkele stresstests moeten voltooien. Bovendien zullen ze leren hoe ze zichzelf eigenlijk in zo’n ruimtepak moeten hijsen, voorbereidingen treffen voor eventuele noodsituaties en staan er nog missiesimulaties op het programma.

Reis
Als alle tests en oefeningen zijn behaald, kan het echte werk beginnen. De ruimtevlucht bestaat uit een meerdaagse reis, waarbij de Crew Dragon elke negentig minuten een rondje rond de aarde voltooit. Elke stap zal zorgvuldig worden gevolgd door SpaceX’ Mission Control. Na afloop van de missie zal de Crew Dragon de atmosfeer van de aarde opnieuw betreden alvorens een zachte landing te maken door in het water voor de kust van Florida te plonsen.

De eerste
Zoals het er nu naar uitziet, is SpaceX concurrent Axiom net te snel af. Ruimtereisbureau Axiom Space is namelijk voornemens om begin volgend jaar vier ruimtetoeristen te lanceren. Al gaat Axiom wel een stapje verder. Zo zal de bemanning – die volledig uit ‘gewone’, maar wel steenrijke burgers bestaat – niet alleen een rondje rond de aarde maken, maar tevens bij het ISS aanmeren. De vakantiegangers zullen – aan boord van SpaceX’ Crew Dragon – naar het ISS worden getransporteerd, om daar vervolgens een dag of acht te verblijven, alvorens weer terug te keren naar de aarde. Naar verluidt betalen de ruimtetoeristen een slordige 55 miljoen dollar voor hun achtdaagse tripje.

Opmaat naar meer
Al met al zijn deze toekomstige, spannende reizen allemaal een opmaat naar meer. Want volgens Elon Musk vertegenwoordigt het ‘de start van een nieuw tijdperk in de verkenning van de ruimte’. Musk wil namelijk niet alleen mensen in een baan rond de aarde brengen, de bedoeling is dat de gewone burger ook een rondje rond de maan kan maken. De eerste grote bofkont is de Japanse miljardair Yusaku Maezawa, die als eerste persoon sinds 1972 rond de maan zal vliegen. De missie zal naar alle waarschijnlijkheid in 2023 plaatsvinden. Maar ook daar houdt het nog niet op, zoals uit onderstaande tweet blijkt. SpaceX heeft grote ambities en hoopt die met paradepaardje Crew Dragon te kunnen vervullen.

Voor die interplanetaire vluchten wil Musk overigens een ander vaartuig dan de Crew Dragon gaan gebruiken. Op dit moment werkt SpaceX namelijk aan Starship; ’s werelds krachtigste raket die uiteindelijk in staat moet zijn om maar liefst honderd mensen tegelijkertijd op langdurige, interplanetaire vluchten mee te nemen. Met het Starship wil SpaceX op korte termijn al mensen naar de maan en Mars gaan vervoeren. Inmiddels heeft SpaceX al meerdere Starship-prototypes gebouwd die grondig worden getest. Nog niet zo lang geleden vloog het laatste gelanceerde prototype – Starship SN8 – naar maar liefst 12,5 kilometer hoogte. Daarnaast maakte Musk onlangs bekend de boostertrap van Starship – die de naam Super Heavy draagt – na lancering binnen een uur te willen hergebruiken. Te hoog gegrepen? Voor Musk’s doen zeker niet.